Eutrofización, problemática ambiental en la depuración de aguas residuales

La eutrofización es considerado el proceso de contaminación más importante en los ecosistemas acuáticos. ¿En qué consiste este proceso? La eutrofización aparece cuando el agua asimila una alta concentración de nutrientes (en concreto, fosfatos y nitratos) por afluencia de aguas de procedencia, sobre todo, agrícola o urbana. Es lo que se conoce como eutrofización antropogénica, es decir, producida por la actividad del ser humano.

 

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¿Por qué supone un problema la eutrofización? El exceso de nutrientes que llega disuelta por el uso excesivo de fertilizantes en suelos agrícola o en partículas de materia orgánica de vertidos en el agua es tomado por plantas y determinados organismos simples que, al morir, son descompuestos por los microorganismos, lo que implica un alto consumo del oxígeno disuelto, que impide la vida de otros seres vivos y genera malos olores en un agua que se torna inservible. Esto implica una disminución de la calidad y potabilidad de esta agua, así como un cambio en las condiciones ambientales de dicho entorno, que modifica el ecosistema de los seres vivos acuáticos y de organismos aerobios, pudiendo causar su muerte y poniendo, además, en peligro la salud humana.

Algunas medidas sencillas para evitar la eutrofización serían:

  • La reducción de la cantidad de fosfatos y nitratos en los vertidos con una utilización más eficiente de fertilizantes.
  • El menor uso de detergentes.
  • No producir vertidos de desechos agrícolas o ganadores.

Sin embargo, estas medidas no son suficientes, y por ello, para acabar con esta problemática, se recurre al tratamiento de aguas residuales en EDAR (Estaciones Depuradoras de Aguas Residuales), con el objetivo de reducir el nivel contaminantes y transformar el vertido en agua inocua.

En estas depuradoras se lleva a cabo un proceso de eliminación del fósforo y nitrógeno contenido en el agua, a través de un tratamiento biológico y químico centrado tanto en el agua como en el vertido. Además, este sistema de tratamiento de aguas residuales se encarga del tratamiento de los fangos, y de otros residuos, gracias a la oxidación de la materia orgánica y de los compuestos nitrogenados, generando unos lodos activos, que posteriormente son tratados en vertedero o incinerados.

¿Cómo actúa una EDAR en la eliminación de fosfatos y nitratos?

El reactor anaerobio es el elemento clave que nos permitirá eliminar el exceso de fósforo en el agua, de modo que estos nutrientes sean asimilados por las bacterias y se obtenga así un agua limpia de estos elementos.

Mientras, para la eliminación de nitratos el proceso es diferente, ya que es necesario un procedimiento de alternancia de etapa anaerobia y aerobia. En el caso de los nitratos, se produce una amonificación de los elementos orgánicos del nitrógeno al tratar el agua en la primera etapa (anaerobia) del proceso, por lo que se necesita proceder a la nitrificación, en una segunda etapa, donde las protagonistas son las bacterias aerobias. Una vez conseguido esto, se lleva a cabo la desnitrificación biológica, que permite eliminar los nitratos a través de las bacterias anaerobias, que actúan de nuevo consiguiendo que el nitrato se transforme en CO2 y N2, ya descompuesto en estos elementos son aireados a la atmósfera.