Agua para Consumo Humano. Tratamientos y Descontaminación en la Captación: ARSÉNICO

El arsénico (As) es un elemento que está ampliamente distribuido a todo lo largo de la corteza terrestre. Generalmente se encuentra en el subsuelo asociado a piritas y se introduce en las agua por disolución. Es un contaminante muy importante del agua de consumo, ya que es una de las pocas sustancias que se ha demostrado que producen cáncer en el ser humano por consumo de agua potable

 

1323824087_0Manchas en la piel de un joven debido al arsénico de aguas contaminadas / Foto: El Mundo.

 

En toda captación de agua destinada a consumo humano las características fisicoquímicas del agua y su aptitud para el consumo están relacionadas con los diversos componentes y contaminantes que contiene, los cuales dependen de varios factores, principalmente de la geología, las actividades humanas, el clima y el uso del suelo.

En forma natural, el agua incorpora normalmente diversos compuestos principalmente por efecto de la disolución de las rocas y de los diversos estratos minerales por los cuales circula. Cuando se capta el agua, estos componentes naturales o incorporados pueden contener compuestos tóxicos que no son adecuados para su consumo, por ejemplo, el arsénico.

1. Características del arsénico

El arsénico (As) es un elemento que está ampliamente distribuido a todo lo largo de la corteza terrestre. Generalmente se encuentra en el subsuelo asociado a piritas y se introduce en las agua por disolución.

Es un contaminante muy importante del agua de consumo, ya que es una de las pocas sustancias que se ha demostrado que producen cáncer en el ser humano por consumo de agua potable. Hay pruebas abrumadoras, de estudios epidemiológicos, de que el consumo de cantidades altas de arsénico en el agua potable está relacionado causalmente con el desarrollo de cáncer en varios órganos, en particular la piel, la vejiga y los pulmones.La exposición a largo plazo al arsénico por consumo en el agua también origina alteraciones en la piel como cambios de la pigmentación e hiperqueratosis.

Copia de arsenico

En ciertas regiones, las fuentes de agua de consumo, particularmente las aguas de pozo y manantial, pueden contener concentraciones altas de arsénico. Se considera una sustancia a laque debe darse una prioridad alta en el análisis sistemático de fuentes de agua de consumo.

El informe de Calidad del agua de consumo humano en España – Año 2012, del MINISTERIO DE SANIDAD, SERVICIOS SOCIALES E IGUALDAD indica que el arsénico ha sido notificado por 4.595 zonas de abastecimiento y se ha controlado 15.919 veces en agua de consumo humano.

De todos los análisis efectuados se han obtenido los siguientes datos:

Concentración Nº de análisis Resultado
≤ 1 µg/L 13923 Conforme
1,1 – 5,0 1378 Conforme
5,1 – 10 402 Conforme
10,1 – 50 201 No conforme
> 50 15 No conforme

A la vista de su importante efecto cancerígeno y de su presencia en las aguas subterráneas, es muy importante su control en todas las captaciones y su eliminación antes de enviar el agua para su consumo.

2. Tratamientos para la eliminación de arsénico

Los tratamientos que tradicionalmente se han estado efectuando para la eliminación de arsénico se han basado en los siguientes conceptos:

  • Filtración por membranas (ósmosis inversa, nanofiltración)
  • Precipitación con sales de hierro y filtración posterior

Si bien son tratamientos que consiguen la separación del arsénico del agua, en ambos casos, se presenta un importante problema con la eliminación del residuo que contiene el arsénico concentrado.

La eliminación de arsénico mediante la tecnología de membranas se realiza muy fácilmente y con un gran rendimiento (> 97 %); no obstante el arsénico eliminado se concentra en el agua de rechazo. Los caudales de rechazo generalmente son continuos y significativos. Su envío a vertedero autorizado representa pues una importante inversión.


arsenicoFig. 1 – Tratamiento mediante membranas

La eliminación de arsénico mediante filtración es algo más compleja ya que en primer lugar el arsénico se debe oxidar con hipoclorito y posteriormente precipitarlo con una sal férrica para filtrarlo muy lentamente. Esta tecnología también presenta un problema importante en las aguas de lavado de los filtros que contienen el arsénico retenido y precisan un post-tratamiento, por ejemplo, con filtros prensa, para su posterior envío a vertedero autorizado.

El problema del tratamiento de los vertidos en los procesos tradicionales ha provocado el desarrollo de nuevas tecnologías para su eliminación que actualmente se basan generalmente en:

  • Adsorción sobre masa catalítica

Esta masa catalítica habitualmente es un óxido férrico granulado que presenta una gran capacidad de absorción de arsénico.

Para su uso, la masa se introduce en el interior de un filtro, como si fuera una masa filtrante.



Copia (2) de arsenicoFig. 2 – Filtro con masa catalítica para la adsorción de arsénico

El agua circula por el interior del filtro y la masa catalíticava adsorbiendo el arsénico presente en el agua. Cuando su capacidad de absorción se agota, simplemente se sustituye.

La reducida concentración de arsénico que normalmente contiene el agua permite unos ciclos muy largos (normalmente entre 6 meses y, a veces, más de un año) antes de que la masa catalítica deba ser sustituida. De esta forma los gastos de eliminación del residuo en vertedero autorizado quedan muy minimizados y se rentabiliza la inversión en un plazo muy corto.

Este tipo de producto dispone de una Norma Europea EN-15029 y, por consiguiente, puede aplicarse sin ningún problema en el tratamiento del agua de consumo humano.

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